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La quema de plástico para producir energía

Hace muchos años que se comenzó en Europa con una práctica que elimina parte de los residuos urbanos, la incineración. Incinerar plástico para generar energía, mezclado con los demás restos, está creciendo debido al cierre de la frontera China a estos materiales. Pero puede no ser una buena solución. O sí.

Incineradora de basura para generar energía
Incineradora de Oberhausen

¿Es buena idea incinerar los residuos sólidos?

Sólo en los hogares españoles se producen alrededor de 22 millones de toneladas de residuos urbanos cada año. Para un total de 471 kg de residuo total por persona y año. Es mucho residuo. Si no se desea que la mega-isla de plástico del mar siga creciendo, que los alimentos que nos llegan del mar estén contaminados con plástico o encontrarnos plásticos en el medio natural además de otros desechos, parece lógico deshacernos así de ellos.

Basura esparcida
Basura en el bosque

De hecho, hay un nombre para el proceso de incinerar basura para obtener energía, se llama valorización. Esta valorización la definen como el proceso de obtener energía de los desechos que no se pueden separar y no son reciclables. Y la incluyen en el concepto de economía circular. Países como Alemania, Noruega o Suecia van más allá, y lo consideran como una forma de reciclaje. Es más, Noruega y Suecia importan el 12% de la basura que incineran, ya que desde 2009 su capacidad de quemar basura había superado a la producción de la misma.

Por lo tanto en Europa se considera que la energía generada por la incineración de cualquier basura municipal basada en carbono es renovable. Y tiene derecho a recibir subsidios.

Así que incinerar plástico para generar energía es considerado como renovable. Pese a que la extracción y fabricación de este material sea contaminante. Hay que saber que para fabricar 1 kilo de plástico desde cero, se vierten 3,5 kg de dióxido de carbono a la atmósfera.

No es tan renovable o limpio

Tras quemar estos residuos queda la escoria y la ceniza volante. Esta ceniza supone alrededor del 25% del peso total incinerado, y va al vertedero, donde se entierra hasta su total degradación. La organización Green Peace considera que estos residuos deberían tratarse como residuos peligrosos, ya que pueden contaminar el entorno. Cabe recordar que los plásticos desprenden sustancias tóxicas al degradarse, así que se pueden convertir en un problema más grave que el que había al comienzo del proceso.

Y no nos olvidemos del aire. Según Green Peace, además del dióxido de carbono que se produce, 1,35 kg de CO2 por kw/h, de los óxidos de nitrógeno, cloruro de hidrógeno o dióxido de azufre que provocan las lluvias ácidas, éstas instalaciones emiten a la atmósfera algunos Contaminantes Orgánicos Persistentes (COPs) tan peligrosos como las dioxinas o los furanos. Dos sustancias declaradas cancerígenas por la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Incineradora de plástico para generar energía

Hay que destacar también, que la mayor parte de la energía que se obtiene en estos incineradores de basura, se autoconsume para mantener en marcha la instalación. Y que estudios más recientes consideran que el ahorro de energía producido por la recogida selectiva y el reciclaje de los residuos que generamos en el hogar, es muy superior a la energía que se obtiene tras su quema en una inicineradora.

En el año 2009, un análisis de residuos realizado a un incinerador en Suecia, dio como resultado que el 73,3% de los residuos que estaban siendo quemados eran materiales reciclables o compostables. El 40,3% eran materiales reciclables y el 33% eran residuos orgánicos que podrían haber sido transformados en compost o procesados mediante la digestión
anaeróbica.

Así que se quema material que se podría reciclar sin contaminar, pero se prefiere producir energía, pese a su coste ecológico.

Complicado equilibrio.

Porqué se quema la basura

Los plásticos sobre todo, al ser derivados de los hidrocarburos, tienen un poder calorífico semejante al del petróleo o el gas natural. Al quemar este material y calentar así agua, mueven las turbinas que generan electricidad. Desde Fenercom (fundación de la energía de la comunidad de Madrid) nos señalan que: “la combustión de una tonelada de botellas de plástico genera tanta energía como quemar 1,4 toneladas de carbón”.

En Europa se queman alrededor del 42% de los residuos. Cifra que ha aumentado sobre todo tras el cierre de la frontera Chinas a nuestros residuos. Así que algo hay que hacer con estos residuos, y la producción de energía parece una buena idea.

Basura en el vertedero
Vertedero

Pero, hay estudios que han demostrado que para tener las incineradoras funcionando, y con un poder calorífico suficiente para que sea rentable la producción energética, queman papel, madera e incluso carbón. Hay ciudades que han pedido a sus habitantes que no segregaran su basura, para mantener la producción energética. Otras ciudades han tenido que invertir directamente en combustible para mantener funcionando estas incineradoras.

Cada cual que piense lo que quiera

Pero a título personal, considero que los incineradores no son la solución al problema de la acumulación de residuos urbanos en nuestros vertederos. La selección y el reciclaje de residuos los considero totalmente esenciales y mucho menos destructivos.

El coste ecológico de incinerar plástico para generar energía es tremendamente alto, básicamente sólo consiguen reducir las toneladas de residuos, y para ello destruyen tierra, agua y aire.

Salud!!

2 comments on “La quema de plástico para producir energía

Carlos

Buen articulo… Explicado con mucha claridad. Ademas de muy instructivo pues no conocia esta manera de producir energía.

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admin

Gracias por tu comentario Carlos. Me alegra mucho que te haya gustado. Es un complicado equilibrio triple, cantidad de residuo sólido que no para de aumentar, necesidad energética de industria y hogares que tampoco para de aumentar, y la contaminación producida al responder a las anteriores dos necesidades. Seguro que en contra de lo pienso yo, hay muchas personas a favor de esta práctica. Y la verdad que puedo entender porqué.

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